常常感冒嗎?也許壓力太大了(康健雜誌)

最近有一篇德國的研究指出,無論輕重,只要符合至少一種精神科診斷的病人,過去一年內發生感冒症狀的機率,比對照組多了44%。類似研究有許多篇,證實壓力、憂鬱容易造成免疫系統失調。

4500年前的漢人,就講究精、氣、神對身體健康的影響,世界各民族也都發展出各種修身養性的方法。直到這二、三十年來,西方社會主導的科學研究,逐漸探觸到細胞裡的分子層次,從神經、免疫、內分泌的角度,來解讀身、心的交互作用。

壓力對免疫系統的影響有兩面性。較輕、短暫、小於兩小時的壓力,例如上台發表演講,反而會讓免疫系統更活躍。這也可對應到另一個研究:短暫的壓力會讓壓力相關基因的「甲基化」(代表抑制)增加,但壓力停止、休息後,甲基化反而會代償性的減少。

但如果壓力持續、慢性化,剛開始單一免疫細胞的活性、大小、移動能力會變差,但免疫細胞的數目會代償性地增加,整體免疫功能不變。如果壓力一直沒有改善,遲早免疫細胞數目還是會減少,造成細胞質、量的雙重淪陷。

「慢性壓力持續一個月」是重要指標。超過這界限,未來出現感染性疾病的機率就會大增,感冒症狀的嚴重度、拖延的時間也會增加。有意思的是:長期壓力也會讓疫苗接種的效價變差,包括我們常施打的流感疫苗。

免疫系統對身、心健康的影響越來越受科學家重視,只是免疫系統太複雜,研究不好做。有人認為,精神分裂症起初是免疫系統的問題。有些強迫症可能是對細菌的免疫反應所造成。發炎反應裡重要的「細胞激素」(cytokine)含量太高時,常會引起跟重度憂鬱症類似的身體反應—疲倦、無力、缺乏動力,讓人不禁猜測,憂鬱症體質是否跟免疫功能失調有關。

要讓免疫系統正常運作,最好不要讓壓力慢性化。長時間熬夜加班、睡眠不足、考試壓力都會惡化免疫系統。家庭、人際的紛爭,看似普通,但如果拖延太久,對身體健康也不好。有意思的是:國外研究相當強調,長期照顧臥床病人,或照顧罹患失智症的另一半,也會影響免疫功能,讓未來罹病率增加。

但也有研究提到,有些人即使面對旁觀者認為重大的壓力,如果當事人能夠樂觀看待、不以為意,「感受到的壓力」由大變小,有時反而會激勵免疫功能上升。「粗線條」、「自我感覺良好」有時也有好處,正向思考確實能影響免疫細胞。不過,這牽涉個人體質,不是每個人都做得到。

反過來看,長期病痛、身體不適、有自體免疫發炎反應的人,罹患重度憂鬱症的比例較高,或許也跟免疫系統失調有關。治療肝炎常用的干擾素,分子結構跟「細胞激素」一樣,病人接受干擾素治療時,有三分之一會出現憂鬱症狀,而這治療引起的憂鬱症對抗憂鬱藥物有反應。壓力大容易發炎,發炎久了容易憂鬱,這是另一種「身、心」的交互循環。

不過,壓力大、心情憂鬱的人,也可能因此無法或無力督促自己下定決心改善健康,例如跑步、跳有氧、學瑜伽,這也會讓免疫失調更嚴重。許多壓力無可避免,但每星期、每個月還是要讓自己喘一口氣、遠離壓力源,讓一直被交感神經刺激的免疫系統休息一下。

最終,壓力還是會影響到壽命。照顧生病伴侶導致長期壓力的老人,體內一種稱為IL-6的細胞激素濃度會暴增,這些人五年內的死亡率會增加一倍。長期壓力會讓染色體的「端粒」(telomere)越複製越短,造成比預期更快的衰老。有些伴侶長期生病的人,在伴侶嚥氣後,很快就跟著過世了,這可能是慢性壓力與急性壓力加成的結果。

不要硬撐,人的身體是有極限的。當你發現自己常常感冒、一發燒咳嗽就好像很難好時,或許你的生活方式需要調整了。

本文主要資料來源:Introduction to Psychoneuroimmunology (second edition)。作者:Jorge H. Daruna



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