慢性憂鬱症可能是大腦發炎反應

「為什麼我的憂鬱症拖那麼久?」「為什麼我的憂鬱症很難完全好?」「為什麼我的憂鬱症這麼容易復發?」如果病人沒有重大創傷、沒有持續重大壓力、沒有其他精神疾病或人格違常、沒有酗酒吸毒,怎麼想都想不出憂鬱症很難好的原因,以目前科學研究的大方向,有一個答案是:「因為你的大腦『發炎』」。

在人類普遍進入工業社會的這一百年來,自體免疫疾病的發生率越來越高。自體免疫疾病是「慢性發炎反應」,或許跟社會變遷、慢性壓力、飲食習慣有關。人類壽命越來越長、填飽肚子不再是大問題,有房有水有車有廁所,但各種慢性發炎反應越來越普遍,三高疾病、心臟病也受慢性發炎影響。

科學家自然也會注意到,憂鬱症是不是也算大腦的慢性發炎?

以目前研究發現,「大腦發炎」,的確在憂鬱症的病因裡,佔了很重要的位置。

多數人不知道,許多有抗發炎作用的止痛藥,不管是跟抗憂鬱藥物合併使用、或單獨使用,都有改善憂鬱的療效(請注意,這是研究數據,不代表臨床上建議這麼使用)。

「發炎指數」高時,憂鬱症會更難治療,或對抗憂鬱藥物的反應不佳。

慢性壓力,會讓腎上腺素分泌增加,透過體內各種內分泌、神經傳導物質等複雜的作用,引發大腦的發炎反應。

慢性壓力,以及容易引發發炎反應的飲食方式,長期累積下來,會讓各種慢性病更容易發生,也會加重憂鬱症。

許多會引發發炎反應的身體病痛,會加重憂鬱症狀。

而憂鬱症藥物,也的確有些抗發炎的作用。

我所看的研究論文裡,有提到許多專有名詞,包括慢性壓力如何產生造成大腦發炎的作用機轉,在衛教文章裡把這些寫出來就太瑣碎了。在此只寫一個重點—-對憂鬱症自殺的人的腦部病理切片,會在大腦許多區域發現微膠細胞(microglial)與星狀膠細胞(astroglial)活化的跡象,這是免疫系統大量活動證據。微膠細胞是「巨噬細胞」(macrophage)的前身,最近熱門的日本卡通「工作細胞」就有演到,巨噬細胞會引發一系列的免疫作用,產生發炎反應。

為了用比較簡單的方法來說明「大腦發炎」的機制,我查詢網路醫療新聞MedScape網站,其中一篇的解釋是:免疫系統分泌的「細胞激素」(cytokine)中的兩種,IL-6跟TNF-α,在憂鬱症未治療患者大腦中會增加,這又會讓其他促進發炎反應的細胞激素與前列腺素(prostaglandin)增加。這結果會抑制海馬迴(hippocampus)的腦神經細胞新生作用(neurogenesis),增加腎上腺素與可體松(cortisol)分泌,刺激細胞吞噬作用(apoptosis)。這會降低腦細胞的恢復力,讓海馬迴細胞減少。

慢性壓力的確是會透過一些非常複雜的機制,讓IL-6與TNF-α增加,最後造成大腦發炎。

對一些急性期的「憂鬱症狀」,現在常用的「血清素回收抑制劑」,有可能因為提升血清素濃度,產生「減少強迫意念」的效果,讓病人對一些事情不要一直想。例如被劈腿、被分手、發現伴侶外遇時痛不欲生的感覺,有可能因此快速減緩。

但,如果是因為長期壓力漸漸形成,越來越嚴重的憂鬱症,我們也可以想像成越來越強烈、越來越擴散的「大腦發炎」。這時的憂鬱症,確確實實地影響到你的腦神經細胞、你的神經迴路,所以你很多地方變得跟以前不一樣,變得悲觀、失去動力、容易覺得累、容易覺得全身痠痛不舒服。這樣的「大腦發炎」,也會造成「自律神經失調」。

這類型的憂鬱症,服用藥物常需要兩三星期後才稍稍有感覺,有一部分人吃藥幾個月後還是覺得只有改善五、六成,可是一停藥又更糟糕。多數人在服藥一個療程後漸漸康復,可以停藥,但也有少數人總是覺得很難斷根,憂鬱症狀一直存在,遇到重大壓力又會復發。

為什麼許多人在提倡,不要對憂鬱症病人說:「你不要想就好了」、「你怎麼做就會比較好」、「你去運動就好了」?換個角度來說,因為有些人的憂鬱症是「大腦發炎」,這確確實實就是「大腦生病了」。有些憂鬱症病人的確是力不從心,即使知道怎麼做比較好,他也做不到。慢性化的大腦發炎,會改變某些腦區域的神經迴路,所以病人覺得自己跟以前不太一樣了。

從「大腦發炎」的角度來看,慢性化的憂鬱症,不管是服藥、運動、心理治療、飲食調整、還是通通都來,要讓之前「長期發炎」受到的影響漸漸恢復,通常還是需要好幾個月或更多的時間。所以,我們還是要注意不要給憂鬱症病人太多壓力,不要逼他要馬上恢復,有時真的是做不到。

現在得到自體免疫疾病的人多了,這樣的比喻,比較多人聽得懂了。為什麼有人會得到類風濕性關節炎?為什麼有人得到紅斑性狼瘡?難道是他們做錯什麼嗎?不,不是,這是因為「體質」,也可說是運氣問題。同樣的,為什麼有些人會得到慢性憂鬱症然後就好得很慢?有時,這也不是因為做錯什麼,純粹就是,個人體質問題,有少數人一旦憂鬱症發作,就很難完全改善。

或許有些人會問說,為什麼文明進步,還有這麼多人類會遇到這些問題?但,換個角度想,幾百年前的人類,可能整天都吃有機食品,運動量很大,但能活到四十歲的人很少。現代社會,多數人可以安安穩穩活到六、七十歲,但慢性病,就是我們長壽的代價。

有科學家推測,人類會演化出這種「慢性壓力導致憂鬱」的生理機轉,是因為在人類數十萬年的演化過程裡,多數時間都生活在充滿寄生蟲與傳染病的環境。如果被傳染、激起發炎反應,這時,這個人最好是沒有活力、沒有動力、心情鬱悶,才不會到處亂跑、傳染疾病。這套防禦機轉在狩獵、採集時代是有用的,中古時代的黑死病席捲城市與鄉村,但阿拉伯半島的遊牧民族貝都因人死亡率就不高。只是,現代社會的慢性壓力,很不幸地也會誘發這套「發炎–>憂鬱」反應。

有些人的憂鬱症就是會變成慢性病,「大腦發炎」是合理的解釋之一。對於長期罹患憂鬱症好不了的人,我們還是要多一點耐心、多一點同理心,有時候他們也很無奈,也只能想辦法讓自己適應長期鬱悶陰沉的生活。

[catlist categorypage=”yes”]

========如果您想來看診,請注意下列事項==============================
  • 快樂心靈診所:高雄市鳳山區五甲二路352-1號 (07)7686789
  • 喜洋洋心靈診所:高雄市前鎮區一心一路156號1-2樓 (07)7272888
  • 五甲心靈診所:高雄市鳳山區五甲三路75號3樓(靠捷運站可搭電梯)(07)8412588
  • 診所簡介}{門診時間}{醫師簡介
  • 初診請先電話預約 / 過動妥瑞請約潘卉郁或林正岳醫師門診
  • 五甲心靈診所新開張,病人少醫療品質好請優先考慮
  • 喜洋洋心靈診所早診病人較少,想看早診病人也可考慮這裡
  • 基層診所資源有限,若需要長時間深度會談請參考這些連結資源
本篇發表於 憂鬱症 並標籤為 , 。將永久鏈結加入書籤。