也許,你被疼痛騙了

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最近在「今日心理學」(Psychology Today)上有篇文章提到,「痛」與「不痛」,傳達的常常是不正確的訊息。某個研究裡,從沒抱怨背痛的成年人,做電腦斷層檢查,有39%顯示異常,6%被認為需要動手術,3%被醫師認為是緊急狀況。但這些人都不覺得痛。

也就是說,狀況很糟糕的人,很可能完全不覺得痛。許多身體器官沒有痛覺接受器,等發現不對勁時已來不及,比如蘋果電腦創辦人賈伯斯罹患胰臟癌,在初期完全沒有不適感,等到察覺不對勁已經來不及。但常叫痛的人,有可能已經看了十幾科,做完各種檢查,嘗試許多種藥物,還是找不出原因。

在台灣常見的狀況是,病人長期頭痛、悶痛、壓痛、胸痛、酸痛,好像有股不明力量壓在全身身體上,有時伴隨頭暈。這種很難說清楚的身體不舒服,自然也會讓心情變差。病人可能因此長期服用止痛藥或感冒糖漿,有些人因此「感冒糖漿成癮」,一天要喝兩三瓶(或更多)。

疼痛是最常被忽視的重大身心問題之一。美國有10-20%的人長期承受慢性疼痛之苦,造成一年700億美元的醫療費用,以及1500億的經濟損失。在台灣,慢性疼痛病人會在神經科、骨科、復健科、外科流轉,到處看診、排隊,免不了也會把X光、電腦斷層、核磁共振做完一遍。病人受苦,健保財務也跟著出現赤字。

慢性疼痛還會帶給病人沮喪、失眠、自信心下降、罪惡感、或轉而指責他人不夠關心。工作能力與生活品質降低,人際關係與社交受到限制。疼痛難以改善,因為痛覺有時只是一種「知覺」(perception),從痛覺接受器經過至少三層神經元的傳遞,經過大腦接收、演繹,不見得能反應真實狀況。許多慢性疼痛病人,都無法找到醫學上支持疼痛存在的證據。但這是因為醫療科技還不夠進步,對於許多神經元與痛覺接受器層次的問題還檢查不出來。

為什麼長期壓力會造成慢性疼痛?最簡單的解釋方式是:長期壓力會讓腎上腺持續分泌「腎上腺素」,如果這時沒有足夠的休息、運動、睡眠、紓壓,持續分泌的腎上腺素最終會對腦神經系統造成負面影響。另一方面,「個人體質」也會讓有些人對壓力較敏感,容易因為持續的壓力導致慢性疼痛。

無論如何,那些痛的感覺是真實的。「器官」或許是正常的,但感覺、傳遞痛覺的腦神經系統出了狀況,變得過度敏感、感覺異常。很少疼痛病人會想走進一直被這社會污名化的精神科,但其實,許多找不出慢性疼痛原因的人,應該早點來精神科看診。

精神科藥物會有讓血清素(serotonin)、正腎上腺素(norepinephrine)血液濃度增加的效用,而這兩種成分,會調節痛覺的傳遞。這些藥物能促進大腦的生長因子分泌,讓因為壓力受損的大腦功能恢復得快一些。這雙重作用,可以讓痛覺減輕、讓心情漸漸恢復。

精神科醫師習慣從生物、心理、社會的多元觀點來詢問病史,比較懂得支持性的會談技巧,而精神科醫師擅長的藥物裡,有許多種可緩和疼痛感覺。但在台灣,病人通常都太晚轉到精神科。研究與臨床經驗都告訴我們:讓心情變好,減少胡思亂想,把注意力轉移開,許多人原有的慢性疼痛,就沒那麼痛了。因慢性疼痛受苦的人,可考慮把精神科列為你的下一站。(本文初稿首刊於聯合報元氣週報專欄)



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