憂鬱症前後的遲鈍大腦(聯合報)

每個人都有機會罹患憂鬱症,需不需要治療,要看對現實生活影響的程度。我常問病人憂鬱症對工作有沒有帶來影響,注意、記憶、反應有沒有變差,有沒有常出錯?有時我會對病人說:「這顆藥對恢復大腦功能效果不錯,我常開給準備考試的病人」,不知是心理作用還是藥效發揮,病人常常下星期來就說感覺好一些了。

認知功能缺損,是許多精神疾病常見症狀,卻也常被忽視。幻聽、妄想、失控行為、自殺意念較會吸引注意,但認知功能缺損卻會對病人的工作與人際關係帶來長期影響。強迫性的負面思考、思考變慢、常用字想不起來、解決問題能力變差、無法正確表達思緒、注意力記憶力變差,是憂鬱症病人常見認知障礙。難以下決定、工作常出錯,則會阻礙人生的進展。

憂鬱症會影響大腦認知功能,這被發現很久了,早就寫進憂鬱症診斷準則,但常被病人與家屬忽視。病人常否認或掩蓋、或用意志力支撐「心情低落」與「失去興趣」的憂鬱症狀,但認知功能障礙卻很難粉飾。剛來看診的病人常否認有嚴重憂鬱症狀,但工作常出錯讓病人不得不面對事實。

越來越多證據顯示,嚴重的憂鬱症是大腦疾病,大腦前額葉、邊緣系統灰質與額葉、頂葉白質的缺損,會帶來全面性的功能缺損,要復原自然也需要一段時間。大腦具有可塑性,遇到壓力會功能失調,可促進大腦細胞新生的藥物、運動與心理治療也就可以加快憂鬱症復原。

不過最近的研究顯示,認知功能失調對憂鬱症病人的影響遠超過我們想像。當憂鬱症復原時,認知功能不見得會完全恢復,而且功能缺損的程度,跟之前憂鬱症的嚴重程度不見得有關。有研究發現許多重度憂鬱病人在「復原」三個月後,認知功能並沒有完全恢復。有些憂鬱症病人的認知功能缺損在發病前就存在,可能是讓憂鬱症病發的原因之一。甚至嚴重憂鬱病人從未發病的一等親,出現認知功能缺損的機率也比一般人高。

常有病人提到,吃藥、治療一陣子,病情有穩定進步,為什麼有些症狀很難完全改善?有時我會回答,長期壓力對大腦的影響,不會一下子完全好。從這些研究來看,認知功能失調可能來自不同的腦神經變化,所以有可能會拖更久。不過,一般來說,當心情改善,通常認知功能也會跟著進步,倒也不用多慮。

當病人沈浸在負面思考、常常胡思亂想時,就會佔用大腦資源,影響思考與執行能力。如果發現親友好像變了一個人,常常出錯或出狀況時,有時就得考慮是否憂鬱症。早期發現,早些減輕症狀,也可減少對大腦的傷害。



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